FLAC - Compresión de audio sin pérdidas...¿No?

What The Flac!

FLAC es un formato de compresión de audio sin perdidas al que le he tomado mucho cariño en los últimos años, nos promete brindar una calidad igual a la de un WAV (o CD de audio) sin ocupar tanto espacio como este último.

¿Será cierto?

FLAC..¿Qué hace?

FLAC hace referencia a Free Lossless Audio Codec; a diferencia del MP3, no se basa en quitar información "despreciable" si no que funciona de manera similar al formato de archivos ZIP, es decir busca redundancias y patrones que puede referenciar posteriormente para disminuir el tamaño del archivo. Les recomiendo ver este link (en ingles) si quieren saber más sobre como trabaja ZIP.

Mp3 a 320Kbps

Como ya dije, el MP3 lo que hace es eliminar información que considera "despreciable" ya sea por nivel o por frecuencia (todo dependerá del algoritmo que se use). Mientras más Bitrate tenga un MP3 mayor será su calidad, o lo que es lo mismo, menos información será considerada "despreciable".

El asunto con el MP3 es que siempre eliminará información y al momento que sea reproducido lo que escucharemos no será una reconstrucción del archivo (canción) original, si no una interpretación de esta en base a la información que no fue descartada.

Es así que por más calidad que tenga Bitrate (320Kbps) siempre tendrá perdidas, y mientras más entrenado tengas el oído, más obvias serán.

¿Cual es la tasa de conversión de un archivo FLAC?

Esta pregunta es un poco complicada de responder. Dado a la forma en que FLAC trabaja(lo que dije arriba) no existe un ratio exacto WAV->FLAC, pues esto dependerá de la información que el archivo WAV contenga.

Además, igual que en otros formatos de compresión, según la calidad del algoritmo que elijamos nos ayudará a tener más o menos bytes ahorrados (ojo! "más o menos bytes " no es igual "más o menos calidad" en el caso de FLAC).

El convertidor oficial FLAC nos da 8 niveles de compresión; siendo 0 el más rápido en terminar la codificación pero con menos compresión, y 8 el más lento pero más comprimido.

Como para darles una referencia, en el caso del tema que utilizaré luego para dar pruebas tengo estas equivalencias:

Equivalencias WAV FLAC 
WAV FLAC 0 FLAC 8
10,342KB 6,614KB 6,027KB
Compresion: 63.95% 58.28%

Tengo que decir aquí que un archivo FLAC SIEMPRE será más grande que un MP3 de 320Kbps.

 

¿Como se que no se pierde información en un FLAC?

La mejor forma de saber escuchar exactamente que es "lo que se pierde o no" entre un WAV extraído desde CD (44.1Khz & 16bits)y el mismo archivo convertido a FLAC es hacer un Null Test, esto es, escuchar ambas versiones simultáneamente pero con una de ellas con la polaridad invertida..

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NULL TEST

Herramientas

Usaré:

  • Cockos Reaper DAW versión de evaluación(www.reaper.fm).
  • La canción "I'm Loving You" de Euridia que brindo generozamente su tema para este test. pueden descargar todo el disco aquí.
  • Codificador FLAC de código abierto descargado de SourceForge
  • Paso 1: Codificando a Flac

    Para evitar suspicacias utilizaré dos versiones FLAC de la canción, una con la codificación en "0" y otra en "8"

    El convertidor oficial FLAC solo trabaja desde la linea de comando (o consola), así que las capturas serán puestas desde ahí.

    He extraído 20 segundos de la canción y he cambiado el nombre del archivo a euridia.wav, además, he copiado este archivo a la carpeta donde tengo el codificador FLAC y dentro de la carpeta "bin" donde están los ejecutables.

     01 FlacCompresion

    Como ven, ahora tengo 2 archivos FLAC, euridia(0) y euridia(8), siendo el primero el más "pesado"

    Paso 2: Importando en Reaper

    No hay mucha ciencia en este paso, abrimos Reaper y jalamos los archivos, cuando nos pregunte, le decimos que queremos usar 2 pistas.

    02 ReaperImport

    Paso 3: Invertimos la polaridad

    Y ademas silenciamos los canales para poder hacer la escucha posterior.

    03 ReaperPolarity

    Paso 4: Escucha comparativa

    Para este paso, mostraré el mixer en Reaper (Ctrl+M) y haré los canales más pequeños. Fíjense lo que sucede cuando quito el silencio de euridia(0).flac

    04 NULL TEST con FLAC en compresión 0

    El nivel es "-INF", menos infinito, es decir, no hay información. ¡Ah, claro! pero es que puse el que tenía menos compresión, ¿no?. Veamos que pasa con el FLAC que tiene la máxima compresión (8).

    NULL Test con un FLAC con compresión 8

    IGUAL! cero sonido, cero información.

    Conclusión

    Se puede inferir de este test, que la información (y por ende el sonido) que se obtiene al reproducir fichero FLAC es idéntica a su equivalente en WAV. No hay diferencias o perdidas.

    Do It Your Self

    Realiza tu mismo el test si quieres comprobar en tu propio sistema ( y escuchando ) lo que acabo de demostrar, estoy compartiendo un archivo comprimido con 3 archivos, un WAV, un FLAC 0 y un FLAC 8. Lo puedes descargar >aquí<.

     Update: Pueden ver la parte 2, generada por los comentarios aquí: FLAC vs WAV - Compresión de audio sin perdidas (Parte 2)

     


     

    Epílogo

    La idea para hacer esta prueba y artículo me vino cuando actualicé mi estado en una de estas decadentes redes sociales diciendo algo similar a:

    Que desesperante debe ser tener un reproductor de solo 2GB!

    Y entre las respuestas llego una pregunta de un buen amigo (ex profesor mio y del que podría decir sin temor a equivocarme que es uno de los mejores ingenieros de sonido que vive en mi país), este comentario decía:

    ¿Es que escuchas música comprimida?

    Y es que si hay algo que una persona que trabaja en audio debe hacer es cuidar sus oídos, no solo de exponerse a niveles de presión sonora muy altos, si no también a la calidad sonora de lo que escucha (ojo, no confundir con calidad musical).

    Si una persona escucha mucho tiempo -por dar un ejemplo- MP3s de 64Kbps de bitrate, sus oídos se empiezan a acostumbrar al sonido de ellos y ya no los identifica como audio degradado. Esto, en la actualidad es un gran problema para los estudiantes de sonido, pues por la tecnología actual todo el mundo lleva música en sus StupidPhones y normalmente se tiende a buscar mayor cantidad en menor espacio.

    Hace mucho tiempo que cambie mi biblioteca virtual a FLAC, y cambié la memoría flash de mi StupidPhone por una que me permitierá almacenar todo lo que quería; pero nunca había hecho este test, para mi, simplemente no existía diferencia entre un CD, un WAV o un FLAC; sin embargo por la pregunta de alguien a quien respeto mucho decidí hacer la prueba.

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